這個景氣一片蕭條的年代;怕別人誤會有賺錢所以連舉辦尾牙都還要聲稱“只是公司聚餐”,居然還有人願意花大錢打造這種規模的餐廳。
 
知名餐飲業者:◎薰衣草森林◎,為台灣消費者創造了許多罕見的消費經驗。從台中新社沿坡擺設的戶外用餐、新竹尖石坐擁整座森林的白色北歐木造餐廳建築、到了嘉義奮起湖甚至跨足民宿界的◎緩慢民宿◎,每次出擊都讓人眼睛一亮、又回味無窮。繼這些分店成功經營之後,08-12/18又在苗栗縣的明德水庫旁另闢仙地,打造了這座◎薰衣草森林明德店◎。工作上每天都耳聞“新一波的裁員政策”、“行政無薪假Part2”之類讓人沮喪緊張的消息,到了假日真的需要像◎薰衣草森林明德店◎這樣的地方讓人舒緩一下情緒。相對於一般民眾因應景氣的荷包緊縮對策;◎薰衣草森林明德店◎卻仍然大手筆地在這個佔地7公頃的土地上投入3.5億元,興建了餐廳、店鋪及園區用地,而且同其他分店一樣很人文地保留了大片的樹林綠地。
 
這家分店的路線並不難找;道路也不像◎薰衣草森林尖石店◎那般難行。從中山高下苗栗交流道,往苗栗市方向走台6線,再上台72線快速道路往後龍方向,從頭屋鄉匝道下,再沿台13線即可循著店家著名的紫色電線桿標示到達目的地。
 
因為鄰近明德水庫,所以◎薰衣草森林明德店◎可說是依山傍水的好山水,7公頃裡有2公頃用做餐廳與店鋪,計有森林咖啡屋、香草舖子、森林音樂屋、許願樹及水岸平台等。幾棟建築中面積最大的是森林咖啡屋,三層樓的建物依坡勢而建,所以建築入口的待位區其實是設在二樓層面。一樓算是崁在坡裡,並在面湖的一側開口設半露天座位區,把二、三兩個樓層做成超大片的景觀窗,迎向一片曼妙草坪。此咖啡屋的正面為線條簡單的木質建築,白色主體配上部份深褐色文化石材,屋頂是往內凹折的設計,意圖擴大面湖景觀窗,整體看起來頗為自然舒適。
 
餐廳內的料理並不便宜。雖然依價位分別取上美妙的名字,依次為薰衣草森林限定(620元的好棒燒烤牛小排/480元的感動茶燴豬腳)、主廚自在料理(550元的溫暖薄荷優格烤羊排/490元的好客森林香烤全雞),以及香草生活餐(420元的體貼南法蔬菜燉牛肉/390元的朋友義式燴菜南瓜盅/380元的用心鵝肝醬義大利麵/380元的堅持薰衣草蜜汁嫩雞/380元的貼心檸檬烤時魚/390元的熱情南洋蝦醬海鮮鍋/390元的關心養生野菇蔬菜鍋)。飲料部分也屬高價之譜,從花茶到奶茶及咖啡,價格約150~210元。平日另外還有250元的森林下午茶,內容是點心拼盤(香草麵包+香草手工餅乾+任選蛋糕)及DIY熱花茶一壺或170元任選飲料。雖然價格不算便宜,但店家倒算是有照顧到地方,香草料理採用在地食材如明德茶等,融入西方料理手法來烹調,可讓旅人有在地的感動。
 
◎薰衣草森林◎的每一家分店皆著重自然生態的養成,在這家明德店也留下近5公頃的綠地供遊客遊園,沿著枕木鋪成的步道往上爬升,沿途可經過供瞭望的木製平台,最後抵達腹地中的制高點:許願樹平台。這一天氣候相當穩定,萬里晴空鳥語花香的,若不是遊客如織,這一片寧靜可真是人世間的一大享受呢!